- IN MEMORIAM -
Юрий Яковлевич Фиалков
Y. Fialkov «La Neuvième Décimale»
La Neuvième Décimale
Французский перевод книги «Девятый знак».
Переводчик: И. Соколов.
Полный текст — в разделе «книги»
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Youri Fialkov
La Neuvième Décimale
Editions Mir Moscou 1966
Traduit du russe par I. Sokolov

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A la mémoire de mon frère

Il est des pics qu'on chercherait en vain sur les cartes. Leur conquête ne s'en poursuit pas moins de jour en jour, d'heure en heure. La lutte est opiniâtre, pleine de péripéties dramatiques et d'imprévu. Ces pics, ce sont ceux de la science.

Sans doute ceux qui entreprennent ces ascensions n'entendent-ils pas mugir les vents violents, ne sont-ils pas menacés par les avalanches, et cependant l'histoire des conquêtes de ces «pics de la science» est jalonnée d'exploits qui ne le cèdent en rien à l'ascension de l'Everest.

L'auteur se propose de relater la conquête de l'une des cimes de la chimie moderne, celle des quantités de matière infiniment petites. L'ascension en a été ardue et périlleuse. Les chimistes ont dû gravir les gradins escarpés des décimales, après les avoir taillés dans le dur granit de l'inconnu.

Un milliardième de gramme... Une parcelle de matière tellement infime que le plus puissant des microscopes ne saurait la déceler, peut-elle présenter une utilité quelconque? Eh bien! il apparaît que la chimie moderne fait un usage courant de quantités aussi réduites de diverses matières. Les savants ont appris non seulement à peser un milliardième de gramme mais encore à déterminer les propriétés do matières obtenues en quantités aussi insignifiantes. Les chercheurs ont eu à surmonter le handicap de théories périmées, tandis que le sommet à atteindre — la solution de l'énigme — se perdait dans d'épais nuages de contradictions.

Ce livre traite de phénomènes et d'événements les plus divers car l'histoire de la chasse aux parcelles de matière infinitésimales concerne quantité de problèmes et de branches scientifiques. C'est en effet aux «chasseurs» de l'infiniment petit et de l'invisible que sont dus ]es progrès réalisés dans des domaines de la chimie aussi éloignés l'un de l'autre que la synthèse des éléments artificiels, l'étude des matières extra-pures, la fabrication de semi-conducteurs, l'obtention et l'utilisation des métaux rares et ultra-rares, en un mot tout ce dont il sera question dans ce livre.

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Un milliardième de gramme... Comment déceler une parcelle de matière infime au point d'être invisible même au microscope le plus puissant? Et pourtant, la chimie moderne utilise couramment des quantités de cet ordre.

Les chimistes savent non seulement peser un milliardième de gramme, mais aussi établir les propriétés de substances obtenues en traces aussi infimes. L'apparition des corps extra-purs a véritablement bouleversé de nombreux domaines scientifiques et techniques. Transistors, alliages aux propriétés étonnantes, énergie nucléaire — tout cela est directement lié à la nouvelle et passionnante branche de la science dont le lecteur trouvera dans ce livre un exposé clair et à la portée de tous.

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L'auteur de «La neuvième décimale» Youri Fialkov qui est candidat ès sciences chimiques et chargé de cours à l'Institut Polytechnique de Kiev a consacré de nombreuses années à l'analyse physico-chimique et à la radiochimie et publié plus de 70 articles traitant de ces domaines de la recherche. Depuis huit ans il s'est en outre donné pour tâche de vulgariser la science soviétique.

«Récits de chimie» et «La neuvième décimale» sont ses deux premiers ouvrages de vulgarisation scientifique. La présente traduction de «La neuvième décimale» est celle de la seconde édition russe.

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Table des matières

LES PREMIERS GRADINS
Victimes de la précision 9
La balance crée la chimie 18
Une balance? Non, mieux... 24
Histoire policière 32
La classification périodique dans un... morceau de craie 36
L'ALCHIMIE DU XXe SIÈCLE
Une histoire gasconne 43
Quatre points d'interrogation 54
Un rayon de lumière 57
Les chimistes éliminent les points d'interrogation 63
92? Et pourquoi pas davantage? 72
Les manipulateurs de l'invisible 82
Une nouvelle famille 95
Dans les laboratoires de la nature 100
Y a-t-il une limite au nombre des éléments? 108
DU GRAND DANS DU PETIT
Qu'y a-t-il de commun? 113
Une substance pure... c'est difficile à obtenir 121
C'est ainsi que surgissent les problèmes 126
Les quantités constantes sont-elles constantes? 130
Questions, questions... 132
Quelques années plus tard 139
Encore quelques gradins 142
Pourquoi l'eau? 149
Une aiguille dans une meule de foin 153
La nouvelle chimie 162
Dans les petits pots 165
Le monde des infiniment petits 169
Les grands effets des petites impuretés 173
DANS LES VASTES ÉTENDUES DE L'ANTARCTIDE CHIMIQUE
La carte de la chimie 176
La maison de la classification périodique 183
Des excavations dans une cour 188
Le plus léger 193
Le métal des matières précieuses 198
Quinze jumeaux 202
La milliardième partie de l'écorce terrestre 214
La base du siècle de l'atome 220

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